Autopano – Autopano Pro – Autopano-SIFT – Autopano-SIFT-C ?

Quel est le lien entre ces noms : Autopano, Autopano Pro, Autopano-SIFT, Autopano-SIFT-C ?

Je me posais la question depuis déjà quelques temps. Autopano étant logiciel commercial développé par la société Kolor, pourquoi retrouve-t-on le terme Autopano et Autopano-SIFT-C dans Hugin, logiciel open source et gratuit ? Ma curiosité s’est encore étendue lorsque j’ai vu le nom « Alexandre Jenny » dans les auteurs du logiciels Hugin, et lorsque j’ai découvert la page http://autopano.kolor.com/, expliquant comment intégrer Autopano à Hugin, PTAssembler ou encore PTGui !

Je suis donc rentré en contact avec Alexandre Jenny pour en savoir un peu plus sur cette histoire. Il faut revenir en 2003 pour en comprendre toutes les raisons. Alexandre Jenny fait de la photographie panoramique en amateur, et comme il souhaite traiter ses images en série sans passer trop de temps à placer des points de contrôle, il décide de développer Autopano, un « plugin » (par opposition au logiciel complet Autopano Pro) pour la suite Panorama Tools développé par le docteur Helmut Dersch permettant de générer des points de contrôle de façon automatique.

Pour faire ce « plugin », Alexandre se base sur l’algorithme SIFT (Scale-invariant feature transform) reconnaissant les similitudes entre les images afin de générer de façon automatique les points de contrôle. Le nom qu’il donne à ce « plugin » est Autopano.

L’algorithme SIFT un algorithme sous brevet développé par l’université Colombie-Britannique de Vancouver. Cet d’algorithme de reconnaissance peut s’appliquer en réalité à plein de domaines autre que le panoramique : la modélisation 3D, le tracking vidéo, le motion tracking… M. Brown et David Lowe, à l’origine du brevet, ont créé une marque pour l’utilisation de l’algorithme SIFT dans le domaine du panorama : Autostitch (c’est eux qui ont développé l’application Iphone du même nom). Il faut noter que d’autres logiciels se sont développés sur le même algorithme : Serif Panorama Plus et Calico Panorama sont les deux logiciels en plus d’Autopano cités. Aujourd’hui, Kolor est le principal utilisateur de ce brevet dans le domaine de l’image panoramique.

Alexandre Jenny décide ensuite de développer sa propre activité avec la création du logiciel commercial Autopano Pro. Il laisse malgré tout la possibilité d’utiliser le « plugin » Autopano avec Panorama Tools. Alexandre ne perçoit pas Hugin ou les autres logiciels basés sur Panorama Tools comme des logiciels concurrents d’Autopano Pro, car ils s’adressent à des personnes différentes. Le premier est très mathématique dans l’esprit, et s’adresse à des personnes très cartésiennes, alors que le second est plus développé dans l’idée d’un logiciel ergonomique pour les photographes, où tout se fait, dans la mesure du possible, de façon automatique.

Étant donné qu’Autopano n’est pas open source et ne permet pas à la communauté de faire évoluer le logiciel, d’autres projets voient le jour : Autopano-SIFT d’abord, écrit en C#, puis Autopano-SIFT-C, une adaptation en langage C, plus rapide. Dû au brevet de l’université Colombie-Britannique de Vancouver,  ces logiciels ont des restrictions. Voilà ce qu’on peut lire sur le site d’Autopano-SIFT :

The SIFT algorithm is restricted by patents in the United States and hence this software is not completely free to use. For details see the LICENSE file included in the distribution, before you start to use this software.

The University of British Columbia has applied for a patent on the SIFT algorithm in the United States. Commercial applications of this software may require a license from the University of British Columbia.

Il semblerait donc qu’il ne soit pas possible d’utiliser Autopano (le plugin, pas le logiciel commercial de Kolor) ou Autopano-SIFT pour une application commerciale. Mais tout cela reste flou pour moi. Je crois que d’une manière générale, dès lors qu’il est question de brevet, ça devient complexe :-)

Pour finir, voici deux précisions faites par Alexandre :

« Autopano » est aussi une marque de Kolor ce qui rend le nom inutilisable sans notre accord préalable ( Marque française mais également américaine ).

Une des erreurs est de croire que Autopano-SIFT (C) / le plugin Autopano et Autopano Pro sont équivalents au niveau technologique. Bien que ce soit le même algorithme écrit par des personnes différentes, il y a bien des différences en réalité. La 1ere version de l’algorithme que j’ai écrite ( pour le plugin autopano ) était loin d’être parfaite mais déjà bien propre. Autopano-SIFT est venue après et à bénéficier de certaines améliorations ( mais pas de la vitesse : il est vraiment plus lent que le plugin autopano ).

Maintenant, si on compare au SIFT que nous avons dans Autopano Pro/Giga, il y a un vrai gap technologique : c’est un SIFT optimisé par l’inventeur de cette méthode et calibré par Kolor. Et c’est pourquoi la détectivité dans Autopano Pro / Giga reste inégalée.